Usos Medicinales del Cannabis a través de la Historia

El cannabis, una de las plantas más antiguas utilizadas en la medicina, ostenta una historia rica en implicaciones culturales, médicas y legales. Hoy en el blog de Cannactiva, te explicamos la historia del uso medicinal del cannabis y el recorrido de la planta a través de los años para ayudar a la humanidad.

Primera evidencia del uso de cannabis medicinal

El uso medicinal del cannabis se remonta a miles de años. El cannabis es una de las primeras plantas cultivadas por los humanos, de la que se tiene evidencia de su cultivo desde el año 4.000 a.C. en China. 

En la farmacopea ‘Pen Ts’ao Ching’, el texto médico chino más antiguo que menciona el cannabis, datado del siglo I d.C., se describe su uso para aliviar el reumatismo, la gota y la malaria (1). Este conocimiento se remonta a la época del emperador Shen Nung, alrededor del 2.700 a.C.

En Egipto, existen descripciones antiguas del cáñamo o cannabis en un texto grabado en las Pirámides de Memphis, datado del 2.350 a.C., donde se le menciona como una planta para hacer cuerdas. Por otro lado, en papiros del 1,700 a.C. se habla de las propiedades médicas del cannabis para tratar problemas oculares, trastornos ginecológicos y migrañas (2).

Expansión del cannabis medicinal a la India

El uso medicinal del cannabis se extendió desde China a la India, Oriente Medio y finalmente a Europa. En la India, el cannabis se utilizaba para tratar dolores, indigestión, diarrea y afecciones de la piel

El ‘Sushruta Samhita’, un antiguo texto indio, menciona al cannabis como remedio para la diarrea, el catarro y la fiebre (3). 

Mientras que el ‘Atharvaveda’, un texto del 1.600 a.C., categoriza al cannabis como una planta sagrada, otorgadora de felicidad y libertad (4).

Contribuciones del Medio Oriente en el cannabis medicinal

Durante la Edad de Oro Islámica, el cannabis también se destacó por sus usos medicinales. Fue mencionado en compendios médicos del año 1.000 d.C., como los de Avicena, donde se señala que el cannabis era utilizado como diurético, digestivo y para limpiar el cerebro

Años después en el 1.464, se reportó que la resina de cannabis curó la epilepsia de una persona (5), siendo el primer dato del uso del cannabis para la epilepsia.

África, América y Europa en el uso medicinal histórico del cannabis

Los musulmanes introdujeron el cannabis en Europa alrededor del año 1.150 d.C., a través de papel hecho con fibra de cáñamo. Aunque no hay evidencias concretas de su uso medicinal hasta la época medieval, se sabe que fue parte de la medicina popular para tratar tumores, tos e ictericia. El texto medieval ‘The Herball, or General Historie of Plantes’ (1597) de John Gerard, menciona el cannabis como remedio para diversas dolencias (6).

En África, se conoce que el cannabis ha estado presente desde al menos el 1.400 d.C., utilizándose principalmente para tratar la malaria, el parto, el ántrax, el asma y la disentería (5). 

Las primeras semillas de cannabis llegaron a América en el siglo XVI, a través del comercio de esclavos africanos, quienes ya utilizaban el cannabis de forma medicinal. En Brasil, por ejemplo, se utilizaba en áreas rurales para aliviar dolores dentales y cólicos menstruales (7).

Siglo XIX: Cannabis en la medicina occidental

A pesar del uso del cannabis en diferentes tradiciones del mundo, el cannabis fue introducido en la medicina occidental gracias al trabajo del médico irlandés William B. O’Shaughnessy

El trabajo de O’Shaughnessy, que fue realizado en la India durante varios años, lo llevó a evaluar, describir e introducir el cannabis en la medicina occidental. De entre las aplicaciones medicinales del cannabis descritas por O’Shaughnessy, sobresalen su capacidad para tratar el reumatismo, la epilepsia y el dolor. Sus hallazgos, publicados en ‘Transactions of the Medical and Physical Society of Bengal’ (1838-1840) influyeron en la adopción del cannabis en Europa y América del Norte.

Una de las anécdotas más populares de la época es la de Sir John Russell Reynolds (1828-1896), médico de la reina Victoria de Inglaterra, quien prescribió cannabis para aliviar los dolores menstruales de la monarca. Reynolds fue un defensor del cannabis medicinal, incluyendo el tratamiento de la epilepsia y el dolor. Publicó varios artículos sobre sus beneficios terapéuticos, y lo consideró uno de los medicamentos más valiosos.

Otra personalidad destacada fue Jacques-Joseph Moreau (1804-1884), psiquiatra francés que fue uno de los primeros en estudiar los efectos psicotrópicos del cannabis. Moreau viajó a Oriente Medio para investigar los efectos del hachís, y fundó el Club des Hashischins en París, un lugar de encuentro para experimentar con el hachís.

El uso del cannabis empezó a esparcirse alrededor del mundo. Se publicaron más de 100 artículos científicos que respaldaron el valor médico del cannabis en Europa y Estados Unidos. 

Las indicaciones médicas del cannabis durante estos años hasta el siglo XX fueron en su mayoría atribuidas a su capacidad sedante, hipnótica y analgésica (5).

Retroceso de la medicina del cannabis en el siglo XX

En la cultura occidental, el interés por el cannabis medicinal declinó debido a los variados efectos observados de plantas cultivadas en diferentes regiones y las restricciones regulatorias, como la Ley del Impuesto sobre la Marihuana de 1937 en Estados Unidos. En 1941, el cannabis fue eliminado de la farmacopea americana (5). 

Por otro lado, el uso recreativo de cannabis explotó en este siglo, teniendo su pico en los años 60s. Un aspecto crucial fue la Convención Única sobre Estupefacientes de 1961. Este tratado internacional, adoptado bajo los auspicios de las Naciones Unidas, marcó un hito importante en la conformación de la política global sobre drogas, incluido el cannabis. La Convención clasificó a las flores y resinas de cannabis dentro de las sustancias sujetas a control internacional, lo que llevó a la adopción de medidas estrictas contra su producción, comercialización y uso no medicinal. Este tratado ha tenido un impacto duradero en la legislación y percepción social del cannabis como una droga peligrosa, produciendo estigma y políticas que han limitado tanto la libertad individual como la investigación médica y el uso terapéutico del cannabis. 

Aunque su uso recreativo contribuyó a la oleada de prohibición y restricción del cannabis en muchos países, también reavivó el interés de la comunidad científica para estudiar las propiedades del cannabis y sus posibles beneficios a la humanidad.

Finales del siglo XX y principios del XXI

El descubrimiento del sistema endocannabinoide en la década de 1990 y las investigaciones posteriores subrayaron el potencial terapéutico del cannabis. Mechoulam y Parker (2013) en ‘Nature Reviews Neuroscience’ (8) exploran el papel de este sistema en la modulación de procesos fisiológicos, sentando las bases para comprender las aplicaciones médicas del cannabis.

Raphael Mechoulam merece un reconocimiento adicional por su trabajo pionero. Este químico israelí, a menudo referido como “el padre del cannabis medicinal”, aisló y sintetizó por primera vez el THC (tetrahidrocannabinol), el principal compuesto psicoactivo del cannabis, en 1964. Su investigación ha sido fundamental para entender cómo los cannabinoides interactúan con el cuerpo humano.

También destaca el trabajo de Lester Grinspoon, psiquiatra y profesor emérito de la Facultad de Medicina de Harvard. Fue defensor temprano del cannabis medicinal después de haber sido inicialmente escéptico respecto a sus beneficios. Publicó uno de los libros de cannabis más emblemáticos, “Marihuana Reconsidered” en 1971, un libro en el que reevalúa el cannabis y aboga por su uso medicinal. Su trabajo ayudó a cambiar la percepción pública sobre el cannabis en un momento en que estaba fuertemente criminalizado.

Legalización y uso médico del cannabis en la actualidad

El siglo XXI está marcado por una ola de legalización del cannabis medicinal en Europa y en varias regiones, impulsada en parte por la creciente evidencia científica y la promoción pública. Su uso médico ahora es legal en numerosos países y estados, aunque bajo estrictas regulaciones.

Conclusión

El recorrido del cannabis, desde una antigua planta medicinal hasta convertirse en una sustancia controvertida y luego en un agente terapéutico, refleja la complejidad de su relación con la sociedad y la medicina. El contexto histórico y la investigación científica actual ofrecen una narrativa convincente sobre el potencial médico del cannabis, no obstante, el debate sobre su uso y legalidad permanecerá como una ventana abierta a nuevas conclusiones.

Referencias
  1. Li HL, Lin H. An archaeological and historical account of cannabis in China. Econ Bot 1974;28(4):437-47. Disponible en: https://www.jstor.org/stable/4253540
  2. Russo E. B. (2007). History of cannabis and its preparations in saga, science, and sobriquet. Chemistry & biodiversity, 4(8), 1614–1648. https://doi.org/10.1002/cbdv.200790144
  3. Bania G. (2022). Shifts in therapeutic practices and decline of medicinal cannabis in Indian North-Eastern Frontier (1826-1925). Journal of cannabis research, 4(1), 52. https://doi.org/10.1186/s42238-022-00159-4
  4. Touw M. (1981). The religious and medicinal uses of Cannabis in China, India and Tibet. Journal of psychoactive drugs, 13(1), 23–34. https://doi.org/10.1080/02791072.1981.10471447
  5. Zuardi A. W. (2006). History of cannabis as a medicine: a review. Revista brasileira de psiquiatria (Sao Paulo, Brazil : 1999), 28(2), 153–157. https://doi.org/10.1590/s1516-44462006000200015
  6. House of Lords, Science and Technology – Ninth Report. (1998). Chapter 2 – History of the Use of Cannabis. Science and Technology Committee Publications. Disponible en: https://publications.parliament.uk/pa/ld199798/ldselect/ldsctech/151/15103.htm
  7. Pinho AR. Social and medical aspects of the use of cannabis in Brazil. In: Rubin V, eds. Cannabis and culture. Paris: Mounton Publishers; 1975. p. 293-302. Disponible en: https://cannalib.eu/wp-content/uploads/2022/03/Cannabis-and-Culture-1975.pdf
  8. Mechoulam, R., & Parker, L. A. (2013). The endocannabinoid system and the brain. Annual review of psychology, 64, 21–47. https://doi.org/10.1146/annurev-psych-113011-143739

Masha Burelo
Investigadora en cannabinoides | Doctoranda en Neurociencia

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