Endocannabinoidi: cosa sono, tipologie e funzioni

funzione degli endocannabinoidi

Cosa sono gli endocannabinoidi e qual è la loro funzione?

Gli endocannabinoidi o cannabinoidi endogeni sono sostanze chimiche prodotte dall’organismo che hanno un impatto su tutto il corpo, in particolare sul cervello. Queste molecole interagiscono con le cellule del nostro corpo per regolarne le funzioni e lo fanno attraverso il sistema endocannabinoide. In particolare, la funzione degli endocannabinoidi sembra essere legata alle sensazioni di benessere e felicità.

Endocannabinoidi e sistema endocannabinoide

Gli endocannabinoidi fanno parte del sistema endocannabinoide insieme ai recettori dei recettori dei cannabinoidi ed enzimi cannabinoidi (coinvolti nella loro sintesi, metabolismo, trasporto e degradazione). Ogni singola parte di questo sistema è essenziale: nessuna funziona senza l’altra.

Cosa significa il termine endocannabinoide?

Il nome endocannabinoide è stato coniato da un gruppo di ricercatori italiani nel 1995(fonte). Il prefisso “endo-” deriva dal greco e significa “dentro”. Gli endocannabinoidi sono quindi i cannabinoidi prodotti dall’organismo.

Il termine “endocannabinoidi” viene utilizzato per differenziare i cannabinoidi prodotti dall’organismo da altri tipi di cannabinoidi presenti in natura, come quelli prodotti dalle piante, principalmente dalla cannabis, chiamati fitocannabinoidi . Esistono anche cannabinoidi cannabinoidi sintetici .

Definizione di endocannabinoidi

Tecnicamente, gli endocannabinoidi sono sostanze endogene in grado di legarsi ai recettori dei cannabinoidi dell’organismo. Gli endocannabinoidi sono generalmente derivati dai fosfolipidi di membrana, principalmente dall’acido arachidonico, anche se ne esistono altri tipi.

Meccanismo d’azione degli endocannabinoidi

Una volta sintetizzati nell’organismo, gli endocannabinoidi interagiscono con i loro recettori specifici, i recettori dei cannabinoidi, che attivano una serie di processi chimici nel nostro corpo per aiutarci a mantenere l’equilibrio. Enzimi, recettori e cannabinoidi sono tutti interconnessi per creare il cosiddetto “sistema endocannabinoide”, che consente all’organismo di autoregolarsi e mantenersi in salute.

Tipi di endocannabinoidi

Nell’organismo sono presenti diversi tipi di endocannabinoidi. I due endocannabinoidi più studiati sono l’anandamide o arachidonoiletanolamide (AEA) e il 2-arachidonoil-glicerolo (2-AG), presenti in alta concentrazione nel cervello.

Il 2-AG è l’endocannabinoide più abbondante nel cervello, con concentrazioni quasi 200 volte superiori a quelle dell’anandamide.

Il modo in cui questi endocannabinoidi svolgono le loro funzioni nel cervello è intrigante. Il 2-AG è generato dall’anandamide, un fosfolipide, e la sua ricaptazione avviene attraverso meccanismi simili a quelli utilizzati per l’anandamide. Tuttavia, la sua degradazione è attribuita principalmente all’enzima monoacilglicerolo lipasi (MAGL).

Sono stati identificati anche altri tipi di endocannabinoidi, come il 2-arachidonoil-glicerolo etere (noladin etere), l’O-arachidoniletanolammina(virodamina, che sembra essere un antagonista del recettore CB1 endogeno) e l’N-arachidonoil-dopamina(NADA, un agonista vanilloide con affinità CB1).

Esistono altri due composti endogeni con effetto cannabinomimetico, ma senza affinità per i recettori dei cannabinoidi: l’oriletanolamide (OEA, studiata per la sua possibile relazione come farmaco anti-obesità, grazie al suo effetto sull’inibizione dell’appetito) e la palmitoiletanolamina (PEA, con effetti antinfiammatori, antiepilettici e di inibizione della motilità intestinale).

Caratteristiche degli endocannabinoidi

Come caratteristica chimica, tutti gli endocannabinoidi derivano da acidi grassi polinsaturi o essenziali (i famosi omega-6 e omega-3), il che li differenzia dai fitocannabinoidi.

In particolare, i principali endocannabinoidi studiati sono derivati dell’acido arachidonico, coniugati con etanolamina o glicerolo. Questa struttura chimica ricorda gli eicosanoidi (mediatori infiammatori dell’organismo), come i leucotrieni e le prostaglandine.

Tuttavia, come curiosità, sono stati scoperti anche endocannabinoidi derivati da sostanze come la palmitoiletanolamide e l’oleoiletanolamide.

    Classificazione degli endocannabinoidi

    I cannabinoidi, compresi gli endocannabinoidi, sono una nuova classe di molecole, scoperta dalla scienza poco più di mezzo secolo fa, i cui effetti sull’organismo sono molto diversi e non possono essere classificati negli altri sistemi conosciuti.

    Se volessimo classificarli, potremmo riferirci agli endocannabinoidi come parte di un sistema di neurotrasmettitori, motivo per cui alcuni autori descrivono il sistema di neurotrasmettitori cannabinoidi(fonte). Tuttavia, anche questo non sarebbe del tutto corretto, perché gli effetti del sistema endocannabinoide vanno oltre il sistema nervoso.

    Funzioni degli endocannabinoidi

    Gli endocannabinoidi fanno parte di un meccanismo di comunicazione cellulare chiamato sistema endocannabinoide. La sua funzione è quella di interagire con altri sistemi dell’organismo legandosi ai recettori dei cannabinoidi.

    Di conseguenza, i cannabinoidi endogeni hanno effetti sul sistema nervoso, immunitario e riproduttivo, tra gli altri. Hanno un ruolo regolatore in molte funzioni corporee, come il controllo dell’assunzione di cibo, delle capacità cognitive, delle emozioni, dei comportamenti di compensazione o di ricompensa, degli effetti sulla coordinazione motoria, della temperatura corporea, del ciclo sonno-veglia, della formazione ossea e di vari aspetti del controllo ormonale (fonte).

    endocannabinoidi neurotrasmettitori

    Endocannabinoidi e cervello

    Sembra che questi composti abbiano un’importanza significativa a livello cerebrale, dove agiscono come neuromodulatori e hanno un effetto tonico. Ad esempio, è stato riscontrato che i livelli di endocannabinoidi sono più elevati nelle aree cerebrali legate al dolore (materia grigia centrale o periaqueduttale)(fonte).

    Gli endocannabinoidi regolano diverse funzioni neurologiche, come l’umore, lo stress, l’ansia, il dolore e i comportamenti di ricompensa. L’anandamide e il 2-arachinodilglicerolo (2-AG) sono i due principali endocannabinoidi che vengono rilasciati durante un’esperienza.

    Gli endocannabinoidi per la salute mentale: un sistema di comunicazione cerebrale

    Il sistema endocannabinoide svolge un ruolo importante nel cervello, in quanto i cannabinoidi interagiscono con diversi neurotrasmettitori per produrre effetti sull’apprendimento e sulla memoria, sull’attività locomotoria, sulle proprietà psicotrope e sugli effetti antiepilettici.

    Il sistema con cui questi cannabinoidi funzionano nel cervello è fondamentale per lo sviluppo di farmacoterapie per il trattamento di questi e altri disturbi neurologici(fonte, fonte). A questo proposito, i cannabinoidi della cannabis sono attualmente oggetto di studio per le loro proprietà di stimolare il sistema endocannabinoide, proprio come farebbero gli endocannabinoidi. In altre parole, i cannabinoidi della canapa potrebbero avere gli stessi effetti dei cannabinoidi prodotti dall’organismo stesso. Questa scoperta apre un campo di ricerca completamente nuovo e potrebbe permetterci di comprendere meglio il ruolo degli endocannabinoidi nel mantenimento della salute.

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    Quali sono le differenze tra endocannabinoidi e neurotrasmettitori?

    Gli endocannabinoidi si differenziano dai neurotrasmettitori “classici” per la loro natura di modulazione dei neurotrasmettitori. Nella loro funzione, gli endocannabinoidi agiscono come neuromodulatori inibendo il rilascio di neurotrasmettitori primari, come GABA e glutammato, per regolare l’attività neuronale a valle. È come se gli endocannabinoidi fossero stati creati appositamente per accompagnare le nostre emozioni attraverso il controllo di altri neurotrasmettitori.

    La loro caratteristica principale come neuromodulatori, più tecnicamente, è che gli endocannabinoidi sono neurotrasmettitori retrogradi rilasciati da neuroni postsinaptici, piuttosto che presinaptici. Tradotto: tra due neuroni c’è una sinapsi – uno spazio di comunicazione – dove i neuroni presinaptici rilasciano neurotrasmettitori e i neuroni postsinaptici vengono attivati da questi. Tuttavia, rispetto alla maggior parte dei neurotrasmettitori comuni, gli endocannabinoidi viaggiano al contrario: vengono rilasciati dai neuroni postsinaptici, come se fossero guidati dal caso. Il sistema endocannabinoide interagisce quindi con acetilcolina, dopamina, GABA, istamina, serotonina, glutammato, noradrenalina, prostaglandine e peptidi oppioidi. Questo meccanismo è responsabile di molti degli effetti farmacologici dei cannabinoidi che sono stati studiati (antiepilettico, ansiolitico, ecc.).

    Grazie alla loro capacità di muoversi tra le cellule presinaptiche e postsinaptiche, gli endocannabinoidi possono alterare il flusso di comunicazione tra i neuroni in modo unico.

    Un’altra caratteristica unica che differenzia l’attività degli endocannabinoidi da quella di altri sistemi neurotrasmettitoriali è la capacità di mantenere l’omeostasi dell’organismo. In breve, gli endocannabinoidi del cervello sono un sistema di segnalazione così intrigante che quasi ci implora di saperne di più. Che meccanismo affascinante!

    Come aumentare i livelli di endocannabinoidi nel cervello?

    Naturalmente, una buona salute, una dieta equilibrata, l’esercizio fisico e il riposo generale contribuiscono al funzionamento ottimale del nostro corpo. Usate il buon senso: riposate, dormite a sufficienza, fate esercizio fisico e mantenete una buona massa muscolare, mangiate sano e godetevi il contatto con la natura e il sole.

    Inoltre, è stato riportato che alcuni nutrienti presenti nella dieta possono aumentare i livelli di endocannabinoidi. L’acido linoleico (noto anche come omega-6), ad esempio, sembra aumentare i livelli di endocannabinoidi(fonte). Anche le erbe e le spezie possono avere questi effetti, grazie al loro contenuto di beta-cariofillene(fonte).

    Ci auguriamo che questa monografia sugli endocannabinoidi sia stata interessante e stimolante almeno quanto lo è stata per noi. Se avete domande, consultate la sezione FAQ qui sotto, oppure scriveteci e cercheremo di rispondervi. Alla prossima volta!

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      Informazioni sugli endocannabinoidi (domande frequenti)

      Gli endocannabinoidi sono un tipo di neurotrasmettitore?

      Sì, gli endocannabinoidi possono essere classificati come un tipo di neurotrasmettitore o parte di un sistema di neurotrasmettitori, ma si differenziano dai neurotrasmettitori u0022classiciu0022per il fatto che agiscono in modo retrogrado.

      Cosa fanno gli endocannabinoidi nel cervello?

      Gli endocannabinoidi nel cervello svolgono un ruolo importante per la salute e il benessere generale. Il sistema endocannabinoide del cervello controlla una serie di funzioni biologiche, tra cui il metabolismo, la riproduzione, la crescita e lo sviluppo, l’ansia, l’apprendimento e la memoria e l’appetito. Il sistema endocannabinoide è ritenuto il principale regolatore della comunicazione sinaptica neuronale nel cervello e le sue azioni influenzano diverse aree del sistema nervoso. Gli endocannabinoidi sono quindi parte integrante del normale funzionamento dell’organismo nel suo complesso.

      Come posso aumentare gli endocannabinoidi?

      La maggior parte degli endocannabinoidi viene prodotta dai grassi sani presenti negli alimenti, noti come omega-3 e omega-6. Pertanto, una dieta ricca di questi componenti è essenziale per produrre endocannabinoidi: pesce grasso (sardine, sgombri, salmone…), semi di canapa (l’alimento più ricco di Omega 3), semi di chia, semi di lino, noci, mandorle…

      La marijuana contiene endocannabinoidi?

      No, la marijuana non contiene endocannabinoidi. Ma i cannabinoidi della cannabis, come il THC o il CBD, hanno la proprietà di simulare l’effetto degli endocannabinoidi nell’organismo. Da qui i comprovati benefici terapeutici della cannabis medica.

      Gli endocannabinoidi sono un tipo di ormone?

      I cannabinoidisu003cstrongu003eno sono ormoniu003c/strongu003e hanno una natura chimica e un comportamento fisiologico diverso dagli ormoni. Sono semplicemente un altro tipo di sostanza endogena che ha effetti complementari sugli altri sistemi dell’organismo.

      Qual è il rapporto tra dieta ed endocannabinoidi?

      La maggior parte degli endocannabinoidi deriva dall’acido arachidonico, un tipo di grasso. Questo componente non può essere sintetizzato dall’organismo, ma deve essere fornito dalla dieta. I pesci grassi, come il salmone o le sardine, sono molto ricchi di questi grassi, chiamati acidi grassi essenziali (i famosi Omega 3 e Omega 6). Se questi principi non vengono ingeriti, l’organismo non può produrre acido arachidonico e non è in grado di sintetizzare i suoi endocannabinoidi.

      Andrea Rezes Esmeraldino
      Ricercatore e formatore sulla cannabis: esperto di prodotti CBD presso Cannactiva. Con una vasta esperienza nel mondo della cannabis, Andrea è un esperto dei prodotti CBD di Cannactiva. Ha a [...]

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