Les usages médicinaux du cannabis à travers l’histoire

Le cannabis, l’une des plus anciennes plantes utilisées en médecine, a une histoire riche en implications culturelles, médicales et juridiques. Aujourd’hui, sur le blog Cannactiva, nous expliquons l’histoire de l’utilisation médicinale du cannabis et le parcours de la plante au fil des ans pour aider l’humanité.

Première preuve de l’utilisation du cannabis à des fins médicales

L’usage médicinal du cannabis remonte à des milliers d’années. Le cannabis est l’une des premières plantes cultivées par l’homme, les preuves de sa culture remontant à 4 000 ans avant J.-C. en Chine.

Dans la pharmacopée “Pen Ts’ao Ching”, le plus ancien texte médical chinois mentionnant le cannabis, datant du 1er siècle de notre ère, son utilisation est décrite pour soulager les rhumatismes, la goutte et la malaria (1). Ces connaissances remontent à l’époque de l’empereur Shen Nung, vers 2700 av.

En Égypte, on trouve d’anciennes descriptions du chanvre ou du cannabis dans un texte gravé dans les pyramides de Memphis, daté de 2350 avant J.-C., où il est mentionné comme plante pour la fabrication de cordes. D’autre part, des papyrus datant de 1 700 ans avant J.-C. font référence aux propriétés médicales du cannabis pour traiter les problèmes oculaires, les troubles gynécologiques et les migraines (2).

Extension du cannabis médical à l’Inde

L’usage médical du cannabis s’est répandu de la Chine à l’Inde, au Moyen-Orient et enfin à l’Europe. En Inde, le cannabis était utilisé pour traiter la douleur, l’indigestion, la diarrhée et les affections cutanées.

Le “Sushruta Samhita”, un ancien texte indien, mentionne le cannabis comme remède contre la diarrhée, le catarrhe et la fièvre (3).

L'”Atharvaveda”, un texte datant de 1600 av. J.-C., considère le cannabis comme une plante sacrée, qui confère bonheur et liberté (4).

Contributions du Moyen-Orient au cannabis médical

Durant l’âge d’or islamique, le cannabis était également connu pour ses usages médicinaux. Il est mentionné dans des recueils médicaux datant de l’an 1000, tels que ceux d’Avicenne, où il est indiqué que le cannabis est utilisé comme diurétique, digestif et pour nettoyer le cerveau.

Des années plus tard, en 1464, la résine de cannabis aurait guéri l’épilepsie d’une personne (5), ce qui constitue le premier rapport sur l’utilisation du cannabis pour traiter l’épilepsie.

L’Afrique, l’Amérique et l’Europe dans l’utilisation médicinale historique du cannabis

Les musulmans ont introduit le cannabis en Europe vers 1150 après J.-C., par le biais du papier fabriqué à partir de fibres de chanvre. Bien qu’il n’existe aucune preuve concrète de son utilisation médicinale avant l’époque médiévale, on sait qu’il faisait partie de la médecine populaire pour traiter les tumeurs, la toux et la jaunisse. Le texte médiéval “The Herball, or General Historie of Plantes” (1597) de John Gerard mentionne le cannabis comme remède à divers maux (6).

En Afrique, on sait que le cannabis est présent depuis au moins 1400 ans après J.-C. et qu’il est principalement utilisé pour traiter la malaria, l’accouchement, l’anthrax, l’asthme et la dysenterie (5).

Les premières graines de cannabis sont arrivées en Amérique au XVIe siècle, grâce au commerce des esclaves africains, qui utilisaient déjà le cannabis à des fins médicales. Au Brésil, par exemple, il était utilisé dans les zones rurales pour soulager les douleurs dentaires et les crampes menstruelles (7).

19e siècle : le cannabis dans la médecine occidentale

Malgré l’utilisation du cannabis dans différentes traditions à travers le monde, le cannabis a été introduit dans la médecine occidentale grâce aux travaux du médecin irlandais William B. O’Shaughnessy.

Les travaux de M. O’Shaughnessy, menés en Inde pendant plusieurs années, l’ont amené à évaluer, décrire et introduire le cannabis dans la médecine occidentale. Parmi les usages médicinaux du cannabis décrits par O’Shaughnessy, sa capacité à traiter les rhumatismes, l’épilepsie et la douleur se distingue. Ses conclusions, publiées dans les Transactions of the Medical and Physical Society of Bengal (1838-1840), ont influencé l’adoption du cannabis en Europe et en Amérique du Nord.

L’une des anecdotes les plus populaires de l’époque est celle de Sir John Russell Reynolds (1828-1896), médecin de la reine Victoria d’Angleterre, qui prescrivit du cannabis pour soulager les crampes menstruelles de la monarque. Reynolds était un défenseur du cannabis médical, notamment pour le traitement de l’épilepsie et de la douleur. Il a publié plusieurs articles sur ses bienfaits thérapeutiques et l’a considéré comme l’un des médicaments les plus précieux.

Une autre personnalité marquante est Jacques-Joseph Moreau (1804-1884), un psychiatre français qui a été l’un des premiers à étudier les effets psychotropes du cannabis. Moreau se rend au Moyen-Orient pour étudier les effets du haschisch et fonde le Club des Hashischins à Paris, un lieu de rencontre où l’on expérimente le haschisch.

La consommation de cannabis a commencé à se répandre dans le monde entier. Plus de 100 articles scientifiques soutenant la valeur médicale du cannabis ont été publiés en Europe et aux États-Unis.

Les indications médicales du cannabis au cours de ces années et jusqu’au 20e siècle étaient principalement attribuées à ses propriétés sédatives, hypnotiques et analgésiques (5).

Le contrecoup du cannabis médical au 20e siècle

Dans la culture occidentale, l’intérêt pour le cannabis médical a diminué en raison des effets variés observés sur les plantes cultivées dans différentes régions et des restrictions réglementaires, telles que le Marihuana Tax Act de 1937 aux États-Unis. En 1941, le cannabis a été retiré de la pharmacopée américaine (5).

D’autre part, la consommation de cannabis à des fins récréatives a explosé au cours de ce siècle, atteignant son apogée dans les années 1960. La Convention unique sur les stupéfiants de 1961 a constitué un aspect crucial. Ce traité international, adopté sous les auspices des Nations unies, a marqué une étape importante dans l’élaboration de la politique mondiale en matière de drogues, y compris le cannabis. La convention a classé les fleurs et les résines de cannabis parmi les substances placées sous contrôle international, ce qui a entraîné l’adoption de mesures strictes contre leur production, leur commercialisation et leur utilisation à des fins non médicales. Ce traité a eu un impact durable sur la législation et la perception sociale du cannabis en tant que drogue dangereuse, entraînant une stigmatisation et des politiques qui ont limité à la fois la liberté individuelle, la recherche médicale et l’utilisation thérapeutique du cannabis.

Si son usage récréatif a contribué à la vague de prohibition et de restriction du cannabis dans de nombreux pays, il a également ravivé l’intérêt de la communauté scientifique pour l’étude des propriétés du cannabis et de ses bienfaits potentiels pour l’humanité.

Fin du 20e et début du 21e siècle

La découverte du système endocannabinoïde dans les années 1990 et les recherches qui ont suivi ont souligné le potentiel thérapeutique du cannabis. Mechoulam et Parker (2013), dans “Nature Reviews Neuroscience” (8), explorent le rôle de ce système dans la modulation des processus physiologiques, jetant ainsi les bases d’une meilleure compréhension des applications médicales du cannabis.

Raphael Mechoulam mérite une reconnaissance supplémentaire pour son travail de pionnier. Ce chimiste israélien, souvent appelé “le père du cannabis médical”, a isolé et synthétisé pour la première fois en 1964 le THC (tétrahydrocannabinol), le principal composé psychoactif du cannabis. Ses recherches ont permis de comprendre comment les cannabinoïdes interagissent avec le corps humain.

Les travaux de Lester Grinspoon, psychiatre et professeur émérite à la Harvard Medical School, sont également remarquables. Il a été l’un des premiers défenseurs du cannabis médical, après avoir été initialement sceptique quant à ses avantages. Il a publié l’un des livres les plus emblématiques sur le cannabis, “Marihuana Reconsidered”, en 1971, un livre dans lequel il réévalue le cannabis et plaide en faveur de son utilisation médicale. Son travail a contribué à changer la perception du public à l’égard du cannabis à une époque où celui-ci était fortement criminalisé.

Légalisation et usage médical du cannabis aujourd’hui

Le 21e siècle est marqué par une vague de légalisation du cannabis médical en Europe et dans plusieurs régions, motivée en partie par des preuves scientifiques de plus en plus nombreuses et par la mobilisation de l’opinion publique. Son utilisation médicale est aujourd’hui légale dans de nombreux pays et États, bien qu’elle soit soumise à des réglementations strictes.

Conclusion

Le parcours du cannabis, qui est passé d’une plante médicinale ancienne à une substance controversée, puis à un agent thérapeutique, reflète la complexité de sa relation avec la société et la médecine. Le contexte historique et la recherche scientifique actuelle fournissent un récit convaincant sur le potentiel médical du cannabis, mais le débat sur son utilisation et sa légalité restera une fenêtre ouverte pour d’autres conclusions.

Références
  1. Li HL, Lin H. Un compte rendu archéologique et historique du cannabis en Chine. Econ Bot 1974;28(4):437-47. Disponible à l’adresse suivante : https://www.jstor.org/stable/4253540
  2. Russo E. B. (2007). Histoire du cannabis et de ses préparations dans les sagas, les sciences et les sobriquets. Chimie et biodiversité, 4(8), 1614-1648. https://doi.org/10.1002/cbdv.200790144
  3. Bania G. (2022). Shifts in therapeutic practices and decline of medicinal cannabis in Indian North-Eastern Frontier (1826-1925). Journal of cannabis research, 4(1), 52. https://doi.org/10.1186/s42238-022-00159-4
  4. Touw M. (1981). Les usages religieux et médicinaux du cannabis en Chine, en Inde et au Tibet. Journal of psychoactive drugs, 13(1), 23-34. https://doi.org/10.1080/02791072.1981.10471447
  5. Zuardi A. W. (2006). Histoire du cannabis en tant que médicament : une revue. Revista brasileira de psiquiatria (Sao Paulo, Brésil : 1999), 28(2), 153-157. https://doi.org/10.1590/s1516-44462006000200015
  6. Chambre des Lords, Science et technologie – Neuvième rapport. (1998). Chapitre 2 – Histoire de l’utilisation du cannabis. Publications du comité de la science et de la technologie. Disponible à l’adresse suivante : https://publications.parliament.uk/pa/ld199798/ldselect/ldsctech/151/15103.htm
  7. Pinho AR. Aspects sociaux et médicaux de la consommation de cannabis au Brésil. In : Rubin V, eds. Cannabis et culture. Paris : Mounton Publishers ; 1975. p. 293-302. Disponible à l’adresse suivante : https://cannalib.eu/wp-content/uploads/2022/03/Cannabis-and-Culture-1975.pdf
  8. Mechoulam, R., et Parker, L. A. (2013). Le système endocannabinoïde et le cerveau. Annual review of psychology, 64, 21-47. https://doi.org/10.1146/annurev-psych-113011-143739

Masha Burelo
Investigadora en cannabinoides | Doctoranda en Neurociencia

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